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27
Oct

Observación de NGC 891: una galaxia similar a La Via Láctea

Recientemente realizamos durante un fin de semana una observación astronómica en Las Majadas. Las condiciones meteorológicas no fueron todo lo buenas que hubiésemos deseado pues tuvimos mucha humedad ambiental y nubes abundantes. Aún así, Ramón y yo pudimos disfrutar de esta ténue galaxia.

NGC 891 (=Caldwell 23) es una de las mejores galaxias espirales que con un telescopio de aficionado pueden verse de canto. Con frecuencia, NGC 891 es considerada un análogo de nuestra propia galaxia, La Vía Láctea. Ambas tienen una luminosidad, estructura y tamaño similar.

Si bien hay algunas diferencias importantes entre La Via Lácte y NGC 891, la dinámica de su masas de hidrógeno parece ser diferente y por lo tanto, el ritmo de generación de estrellas también lo es. Por otro lado, NGC 891 parece tener un número de cúmulos globulares mucho menor, en torno a 70, frente a los casi 200 de nuestra galaxia. En la actualidad se piensa que es una espiral barrada.


NGC 891. Imagen del Digital Sky Survey. Canales rojo y azul.

La primera observación registrada de NGC 891 fué realizada por William Herschel el 6 de octubre de 1784. Desafortunadamente, confundió este hallazgo con el realizado por su hermana sobre NGC 205 (M110), un error posteriormente perpetuado entre otros por William Henry Smyth y que erroneamente atribuye su descubrimiento a Caroline Herschel.

W_y_C_Herschel
William y Caroline Herschel. Imágenes tomadas respectivamente de la biografía "Sir William Herschel, his life and works" escrita por E. Holden (1881) y de un fotograbado realizado por el Prof. Tielemann (1829)


NGC 891. Dibujo histórico realizado por William Herschel en 1811 (ver referencias) mostrando la "división negra" en su centro.

NGC 891 se encuentra a 32 millones de años luz de nuestra galaxia, el disco de NCG 981 tiene un diámetro de unos 110.000 años luz y una masa de unos 150.000 millones de soles. De NGC 891 resulta muy llamativo el cinturón oscuro de polvo que se sitúa en su ecuador y que se expande unos cientos de años luz a ambos lados de él. Edwin Hubble observó que este cinturón de polvo tenía unas estructuras filamentosas perpendiculares al plano ecuatorial que se extendían más allá de 30º de este. Estas estructuras filamentosas podrían ser debidas a los efectos de las ondas de choque de supernovas, a intensos campos magnéticos asociados con masas de gases o a la intensa radiación asociada a la formación de nuevas estrellas. Cualquiera de estos procesos podía contribuir a que esos gases fueran empujados tan lejos del plano ecuatorial, creando ese patrón de filamentos extraplanares. El mapa de ratio R/B muestra que esos filamentos son rojos mientras que la masa principal de polvo oscuro del plano galáctico es azul. Parte de este color azul es debido a la luz de estrellas de nueva formación, mientras que el resto puede atribuirse a luz azul dispersada.

NGC_891_DSS-b
NGC 891. Imagen canal Azul DSS-2-B  del Digital Sky Survey donde se aprecian los filamentos extraplanares.

NGC_891_ratio_R-B-DSS
NGC 891. Imagen ratio R/B (canal B ratio R/B; canal R: ratio B/R; Canal V: Negro). Se aprecia cómo la masa principal de polvo oscuro del plano galáctico es azul (banda central azul) mientras que  los filamentos extraplanares son rojos (bandas rojas paralelas a la banda central azul). Imagen:  P. Domínguez a partir de las imágenes DSS-2-B y DSS-2-R del Digital Sky Survey

Por otro lado, parece claro que NGC 891 está envuelta por un frio halo de materia, que contiene aproximadametne un tercio de H I y que muestra estructuras a diferentes escalas. Concretamente, se han observado una serie de masas H I cercanas al disco que giran en sentido contrario. Tambien se ha constatado que una buena parte de la materia del halo procede de la misma galaxia expulsandola como si de una fuente o inmenso geiser se tratara. Por otro lado, también hay evidencias de que una importante fracción del halo tiene su origen en la acreción de materia intergalactica e incluso hay un filamento gaseoso que apunta hacia UGC 1807 (Oosterloo et al., 2007; Sancisi et al., 2008) en lo que parece ser una transferencia de materia. Un reciente estudio muestra una estructura arqueada formando unos bucles alrededor de la galaxia con un radio superior al diámetro del disco de la galaxia (Mouhcine et al. 2010) y que posiblemente representan los remanentes de unas estructuras antiguas de acreción, correspondientes a un momento en el que la galaxia estaba capturando materia intergaláctica de su entorno .


Estructuras de acreción en el halo de NGC 891. Basado en Mouhcine et al., 2010.

Para encontrar NGC 891 debemos situarlos en la línea que une Algol (β Per) y Almach (γ And), a un tercio de distancia de Almach. Allí, la galaxia se encuentra enmarcada por estrellas de magnitud en torno a 6. No es nada facil verla en un buscador, nosotros no lo conseguimos en nuestro buscador de 60mm. Aunque su magnitud aparente es de 10,8, esta galaxia es ciertamente muy tenue y con frecuencia es difícil de observar o incluso resulta decepcionante. Para poder ser observada en detalle, NGC 891 requiere de cielos muy oscuros, cierto aumento y una buena aclimatación a la oscuridad. Esa noche, con humedad y cielo parcialmente nuboso, no ofrecía las mejores condiciones de observación. Utilizamos un telescopio Dobson de 16” y en él alternamos los oculares Ethos 21mm, 13mm y 8mm. Con el Ethos 13mm aparecía tenue pero bien recortada contra el fondo de cielo. Finalmente usamos el de 8mm para observarla en detalle. Con este ocular, debido a su tenue brillo debíamos ocultar con las manos las luces laterales que incidían en nuestros ojos. A esos aumentos las estrellas débiles eran muy evidentes pero en NGC 891, aunque observabamos un buen número de detalles, quedaba muy apagada.


Simulación de la observación de NGC 891 con un telescopio dobson de 16" y un ocular Ethos 8mm.. SW a la derecha.
Imagen Patricio Domínguez basada en una imagen del Digital Sky Survey

Al observarla con el Ethos 8mm, NGC 891 aparece como una barra ahusada con orientación NNE-SSE, es muy tenue, algo difusa pero de bordes bien definidos y con unos extremos apuntados que se extienden ocupando buena parte del campo visual. La banda de polvo oscuro es muy patente, casi rectilínea, dividiendo la galaxia en dos mitades casi iguales aunque resulta ser más conspicua hacia el extremo Sur. La barra de polvo es visible incluso en visión directa y en todo momento sus contornos son netos. La región central de la galaxia es más luminosa, destacando un núcleo poco abultado y algo más brillante que el disco.

 

Referencias:

Mouhcine, M. et al. (2010): A Panoramic View of the Milky Way Analog NGC 891 The Astrophysical Journal Letters. 714 L12. PDF

Herschell, W. (1811): Astronomical Observations relating to the Construction of the Heavens, arranged for the Purpose of a critical Examination, the Result of which appears to throw some new Light upon the Organization of the celestial Bodies. By William Herschel, LL.D.F.R.S. Read June 20, 1811. Philosophical Transactions of the Royal Society of London, Vol. CI (101):269-336. Ver en google books

Sancisi, R. et al. (2008) Cold gas accretion in galaxies. Astronomy and Astrophysics Review.15 (3):189-223 Enlace

Oosterloo, T. et al. (2007): The Cold Gaseous Halo of NGC 891.The Astronomical Journal 134:1019-1036 Enlace

"Edge-On Spiral Galaxy NGC 891" APOD February 28, 1997. http://apod.nasa.gov/apod/ap970228.html

"Edge-On Spiral Galaxy NGC 891" APOD 2010 February 25. http://apod.nasa.gov/apod/ap100225.html

 

Patricio Domínguez Alonso. Octubre 2011.

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